Why is Insulin so expensive?

Well, it’s kind of complicated, but we’ve done our best to fill you in down below.

Insulin Manufacturers

Eli Lilly, Novo Nordisk and Sanofi (the “Big 3”) dominate the global insulin market by producing over 90% of the world’s insulin supply, creating a three-way oligopoly on the industry. The insulin manufacturers have a history of raising the prices of their products at the same time, and the price increases are not proportionate to the cost of other goods and do not reflect U.S. inflation rates. In many places around the globe, the price of medication is regulated, but due to the largely unregulated pharmaceutical market in the United States, the Big 3 have been able to continuously price gouge insulin products to over 45 times the cost of production. Insulin manufacturers are free to set the list price of insulin at whatever they choose, no matter how unethical, and face no legal repercussions. The short and simple answer to, “Why is insulin so expensive?” is simply because it can be, and people who use insulin have no other choice, we must pay or die.

American Healthcare System

The healthcare system in America is also largely at fault for the enhanced state of the insulin crisis. Because the US operates on a “pay-to-play” system of purchasing health insurance coverage without offering adequate social safety nets, the most vulnerable populations slip through the cracks. The capitalist idea of health insurance coverage being tied to employment worsens this significantly, as disabled people are systemically less likely to receive equitable job opportunities and salaries. Because there isn’t a widely accessible and well rounded social safety net option for healthcare in America, over 26 million people  are living without health insurance, meaning they must pay full price for medications and healthcare services. For those that are insured, high deductibles and co-pays on top of costly monthly premiums leave many people unable to afford insulin even with insurance coverage.   

In addition, the bureaucratic system of Pharmacy Benefit Managers (PBM’s) provides a problematic barrier to accessing affordable insulin. PBM’s choose which drugs are covered for each specific insurance plan and receive financial rebates from the drug manufacturers they choose to do business with. This drives the price of medications, like insulin, up even further.

Lack of Successful Government Intervention

The US considers drugs to be a part of the “free market system” and therefore the government refuses to intervene on regulating the price of medication. Many politicians also take donations from the pharmaceutical industry and are influenced by industry interests. Despite meager federal efforts to mitigate widespread lack of access to healthcare, such as the 340B Drug Pricing Program and Medicaid/Medicare, these programs are not accessible to everyone due to demographic limitations or lack of access to federally qualified health centers, and leave many people unaccounted for. Current legislation like co-pay price caps only help a small percentage of people, and are not a solution to the insulin crisis.

The US government also fails to act on a patent protection loophole called evergreening, which is when manufacturers extend the lifetime of patents that are about to expire, in order to retain royalties from them. They do this by either taking out new, slightly modified patents (ex. Novolog and Fiasp), or buying out competitors for longer periods of time than would be normally permissible under the law (source). For example, Sanofi has filed 70 secondary patent applications in the United States since the drug was first put on the market in 2000. This is common practice among the Big 3. Because of evergreening, these drug companies are able to maintain their status as the dominant producers of insulin in the world.


Many Americans do not understand diabetes and have a negative stereotype of the condition due to internalized ableism, racism, and fatphobia. There is prevalent discourse about certain types of diabetes being caused by lifestyle choices and a patient’s ability to “get off” insulin, which is not only incorrect, but also highly detrimental to the efforts of insulin access advocates. Because of a lack of nuance in the general understanding of diabetes and insulin, many able-bodied people see insufficient resources such as “Walmart insulin” or state legislated co-pay caps as solutions to the insulin crisis in America. This misinformation has made advocacy for insulin legislation much more difficult and has prevented a great deal of people from recognizing this as a human rights violation on American soil. 

Pharmaceutical Industry Influence​

The pharmaceutical industry is incredibly adept at controlling the narrative in patient communities by infiltrating the network from all sides. This is extremely evident in the diabetes community. Government officials, doctors, diabetes patient advocacy organizations, and individual community members alike are all guilty of taking monetary donations, paid partnerships, and other perks from pharmaceutical companies in exchange for their promotion of pharmaceutical interests or for their silence on the insulin crisis. While some actions may seem less detrimental, like speaking at a PhRMA sponsored panel or a paid ad on Instagram, any affiliation with a pharmaceutical company is a resignation of power. This infiltration is not new and, in the diabetes community space, dates back to the earliest diabetes camps. We’ve had 70+ years of this influence on our community. These relationships enable good PR for the pharmaceutical industry and condition the community into believing that making money off our bodies is not only okay, but also normal. This, in part, has played a role in the exploitation of people with diabetes and has helped sweep injustices under the rug.

¿Por qué la insulina es tan cara?

Bueno, es un poco complicado, pero hemos hecho todo lo posible para informarte a continuación.

Insulina Fabricantes

Eli Lilly, Novo Nordisk y Sanofi (los “3 grandes”) dominan el mercado mundial de la insulina al producir más del 90% del suministro mundial de insulina, creando un oligopolio de tres vías en la industria. Los fabricantes de insulina tienen un historial de aumentar los precios de sus productos al mismo tiempo, y los aumentos de precios no son proporcionales al costo de otros productos y no reflejan las tasas de inflación de EE. UU. En muchos lugares del mundo, el precio de los medicamentos está regulado, pero debido al mercado farmacéutico en gran parte no regulado en los Estados Unidos, las 3 grandes han podido poner precios de manera continua a los productos de insulina a más de 45 veces el costo de producción. Los fabricantes de insulina son libres de establecer el precio de lista de la insulina en el precio que elijan, sin importar cuán poco ético sea, y no enfrentan repercusiones legales. La respuesta breve y sencilla a “¿Por qué es tan cara la insulina?” Es simplemente porque puede ser, y las personas que usan insulina no tienen otra opción, debemos pagar o morir.

Sistema de salud estadounidense

El sistema de salud en Estados Unidos también es en gran parte culpable del estado mejorado de la crisis de la insulina. Debido a que EE. UU. Opera con un sistema de pago por juego para comprar cobertura de seguro médico sin ofrecer redes de seguridad social adecuadas, las poblaciones más vulnerables se escapan de las grietas. La idea capitalista de que la cobertura del seguro médico está ligada al empleo empeora esto significativamente, ya que las personas discapacitadas tienen sistemáticamente menos probabilidades de recibir oportunidades laborales y salarios equitativos. Debido a que no existe una opción de red de seguridad social ampliamente accesible y completa para la atención médica en Estados Unidos, más de 26 millones de personas viven sin seguro médico, lo que significa que deben pagar el precio completo de los medicamentos y los servicios de atención médica. Para aquellos que están asegurados, los altos deducibles y copagos además de las costosas primas mensuales dejan a muchas personas sin poder pagar la insulina, incluso con cobertura de seguro.

Además, el sistema burocrático de los administradores de beneficios de farmacia (PBM) proporciona una barrera problemática para acceder a la insulina asequible. Los PBM eligen qué medicamentos están cubiertos para cada plan de seguro específico y reciben reembolsos financieros de los fabricantes de medicamentos con los que eligen hacer negocios. Esto hace que el precio de los medicamentos, como la insulina, suba aún más.

Falta de intervención gubernamental exitosa

Estados Unidos considera que los medicamentos son parte del “sistema de libre mercado” y, por lo tanto, el gobierno se niega a intervenir en la regulación del precio de los medicamentos. Muchos políticos también aceptan donaciones de la industria farmacéutica y están influenciados por los intereses de la industria. A pesar de los escasos esfuerzos federales para mitigar la falta generalizada de acceso a la atención médica, como el Programa de fijación de precios de medicamentos 340B y Medicaid / Medicare, estos programas no son accesibles para todos debido a limitaciones demográficas o falta de acceso a centros de salud calificados a nivel federal, y dejan a muchas personas en paradero desconocido. La legislación actual, como los precios máximos de copago, solo ayuda a un pequeño porcentaje de personas y no es una solución a la crisis de la insulina.

El gobierno de los U.S. Tampoco actúa sobre una laguna de protección de patentes llamada evergreening, que es cuando los fabricantes extienden la vida útil de las patentes que están a punto de vencer para retener las regalías de las mismas. Lo hacen sacando nuevas patentes ligeramente modificadas (por ejemplo, Novolog y Fiasp) o comprando competidores por períodos de tiempo más largos de lo que normalmente estaría permitido por la ley (fuente). Por ejemplo, Sanofi ha presentado 70 solicitudes de patentes secundarias en los Estados Unidos desde que el medicamento se comercializó por primera vez en 2000. Esta es una práctica común entre los tres grandes. productores dominantes de insulina en el mundo.


Muchos estadounidenses no comprenden la diabetes y tienen un estereotipo negativo de la afección debido a la capacidad internalizada, el racismo y la gordofobia. Existe un discurso prevalente sobre ciertos tipos de diabetes causados ​​por elecciones de estilo de vida y la capacidad del paciente para “dejar” la insulina, lo cual no solo es incorrecto, sino que también es muy perjudicial para los esfuerzos de los defensores del acceso a la insulina. Debido a la falta de matices en la comprensión general de la diabetes y la insulina, muchas personas sanas ven recursos insuficientes como la “insulina Walmart” o los límites de copago legislados por el estado como soluciones a la crisis de la insulina en Estados Unidos. Esta información errónea ha dificultado mucho la defensa de la legislación sobre la insulina y ha impedido que muchas personas reconozcan esto como una violación de los derechos humanos en suelo estadounidense.

Influencia de la industria farmacéutica

La industria farmacéutica es increíblemente experta en controlar la narrativa en las comunidades de pacientes infiltrándose en la red desde todos los lados. Esto es extremadamente evidente en la comunidad diabética. Los funcionarios gubernamentales, los médicos, las organizaciones de defensa de los pacientes con diabetes y los miembros individuales de la comunidad son todos culpables de recibir donaciones monetarias, asociaciones pagadas y otros beneficios de las compañías farmacéuticas a cambio de su promoción de los intereses farmacéuticos o por su silencio sobre la crisis de la insulina. Si bien algunas acciones pueden parecer menos perjudiciales, como hablar en un panel patrocinado por PhRMA o un anuncio pago en Instagram, cualquier afiliación con una compañía farmacéutica es una renuncia al poder. Esta infiltración no es nueva y, en el espacio comunitario de la diabetes, se remonta a los primeros campamentos de diabetes. Hemos tenido más de 70 años de esta influencia en nuestra comunidad. Estas relaciones permiten buenas relaciones públicas para la industria farmacéutica y condicionan a la comunidad a creer que ganar dinero con nuestros cuerpos no solo está bien, sino también es normal. Esto, en parte, ha jugado un papel en la explotación de las personas con diabetes y ha ayudado a barrer las injusticias bajo la alfombra.